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El origen de los principales símbolos matemáticos

Florian Cajori, uno de los historiadores de las matemáticas más importantes, recoge en su libro “A History of Mathematics” las anécdotas que hubo detrás de la adopción de algunos de los símbolos matemáticos más comunes.

Los símbolos + (más) y – (menos) proceden de la Alemania de finales del siglo XV.

El origen de + se encuentra en la abreviación de la palabra et, que significa y en latín.

El significado de – no está claro. Estas son algunas hipótesis sobre su origen: Que los mercaderes separasen la tara de las mercancías (llamada minus) con un guion, puede que este signo derivara de un símbolo hierático del Antiguo Egipto o que los matemáticos alejandrinos Herón y Diofante utilizaran para ello una especie de T que acabó perdiendo la I.

El signo de multiplicación se refleja mediante la cruz de San Andrés, usada por primera vez en 1631 por el matemático William Oughtred. Desde ahí se tradujo a la × actual, pero hubo polémicas con este símbolo y otros matemáticos como Leibniz usaron alternativas como el punto y el asterisco.

Respecto a las incógnitas, lo más probable es que Descartes eligiese las tres primeras letras del alfabeto para las cantidades conocidas y las tres últimas para las desconocidas.

En lo que se refiere a los signos de división, para separar el dividendo del divisor, los matemáticos hindúes los escribían uno debajo del otro, separándolos por una línea.

Por su parte, el símbolo = (igual) aparece por primera vez en 1557 gracias al matemático Robert Recorde. Llegó a tener cinco significados diferentes hasta ser finalmente aceptado en el siglo XVII.

Por último, el signo de las raíces cuadradas tiene su origen en un punto deformado, mientras el número pi (π) viene, como la × de multiplicar, de William Oughtred, que escogió la decimosexta letra del alfabeto griego por este motivo: es la primera letra de la palabra griega para periferia (periphérion).

Leer más:

http://www.elconfidencial.com/tecnologia/2015-05-11/origen-signos-matematicos_791273/

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